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lunes, agosto 27, 2007

Marte se acerca, pero no tanto

Hay un correo electrónico pululando por ahí, que afirma que hoy, 27 de agosto de 2007, el planeta Marte se acercará a la Tierra como nunca antes lo había hecho en la historia, y que se llegará a ver tan grande como la luna llena (gracias Carlos, por el aviso). Bueno, esto evidentemente es falso, y se conoce en el mundillo Internet como hoax (del inglés, engaño o bulo). Para comprobarlo basta con tener un par de conceptos claros y hacer una pequeña cuenta.

Veamos, todos sabemos que cuanto más cerca está un cuerpo, más grande parece. La pregunta es ¿cuánto aumenta de tamaño si se acerca X distancia? Bueno, en astronomía se utiliza mucho el concepto de diámetro angular, que se trata simplemente del diámetro del objeto expresado en ángulos. Se calcula como el doble del arco coseno tangente de la mitad del cociente entre el diámetro real y la distancia del cuerpo, es decir, δ=2·arctansen((1/2)·(d/D)), donde δ es el diámetro angular, d el diámetro (real) y D la distancia. Lo interesante de la fórmula es que el diámetro y la distancia aparecen en un cociente. Esto quiere decir que un cuerpo con el doble de diámetro que otro, pero al doble de distancia, se verá con el mismo diámetro angular. El ejemplo más conocido por todos es la casi igualdad de diámetro aparente entre el Sol y la Luna. El Sol tiene aproximadamente un diámetro 400 veces el de la Luna, pero también está aproximadamente 400 veces más lejos, por lo que tienen casi el mismo tamaño aparente (y así, tenemos los eclipses de Sol que tenemos).

Pues bien, calculemos a qué distancia tendría que estar Marte para verse del mismo tamaño que la Luna. Nuestro querido satélite tiene un diámetro ecuatorial de 3.474,8 km, mientras que el planeta rojo lo tiene de 6.794,4 km. El cociente entre estas dos cantidades (Marte/Luna) es de 1,955, es decir, el diámetro de Marte es casi el doble del de la Luna. Por tanto, para que se vea del mismo tamaño, la distancia hasta Marte debería ser el doble de la que nos separa de la Luna. Nuestro satélite se encuentra a una distancia media de 384.400 km, por lo que Marte debería acercarse hasta más o menos 768.800 km. «Casi nada», teniendo en cuenta que el radio de la órbita de Marte oscila entre 249.228.730 km (afelio, o punto más lejano al Sol) y 206.644.545 km (perihelio, o punto más cercano al Sol), mientras que el de nuestro planeta oscila entre 152.097.701 km (afelio) y 147.098.074 km (perihelio), por lo que lo más que se puede aproximar Marte en toda la historia de nuestro sistema solar (mientras no ocurra una catástrofe que altere las órbitas), será a 54.546.844 km de nosotros. Y eso en el mejor de los casos, si coincide nuestro afelio con su perihelio, en un alineamiento Marte, Tierra, Sol (lo que se denomina oposición).

Si miramos las cifras del correo, descubriremos algo curioso. Veamos, se dice que el evento ocurrirá el 27 de agosto de 2007, que Marte estará a tan sólo 55.762.696,56 km de la Tierra, que tendrá un diámetro angular de 25,11 segundos de arco, y alcanzará una magnitud aparente de -2,9 (la magnitud aparente es una medida de la luminosidad de un cuerpo, y que disminuye con la luminosidad, es decir cuanto más pequeño sea el valor, más luminosidad).

La distancia es razonable: mayor que la mínima que hemos calculado, pero «por poco», lo que indicaría ciertamente un evento extraordinario. Pero desde luego, muy lejos de esos 768.800 km necesarios para tener el mismo diámetro angular que la Luna.

La magnitud también es coherente, puesto que -2,9 es la máxima magnitud aparente alcanzable por Marte. Pero al igual que antes, está muy lejos de la magnitud de la luna llena, que es de -12,74 (recordad que a menor valor numérico, mayor luminosidad). Es más, Venus la supera también, ya que oscila entre -3,8 y -4,6.

Finalmente, el diámetro angular de 25,11 segundos de arco, también es correcto. Entra dentro de lo posible, y es más grande que el habitual. Pero no, no se parece ni por asomo al de la luna llena, que es oscila entre 29 y 33 minutos de arco (y recordad que un minuto de arco tiene 60 segundos de arco).

¿Cómo ha surgido esta historia? Bueno, un buen engaño se basa en algo que es cierto, para dar más credibilidad. Y en este caso, la «semilla de verdad» es un hecho real, pero ocurrido en 2003. Si buscamos en la web de la NASA, llegaremos a una serie de noticias ([1], [2] y [3]) en las que se dice que el 27 de agosto de ese año, el planeta Marte se acercaría a la Tierra como nunca lo había hecho en toda la historia escrita del hombre. Y las cifras son las mismas: unos 56 millones de km, magnitud de -2,9, y un diámetro aparente de unos 25 segundos de arco. Ciertamente, para un aficionado a la astronomía, la visión de Marte fue espectacular. Tal vez alguien se fijó en que había una estrella rojiza muy brillante en el cielo nocturno, visible incluso en ciudades. Yo recuerdo haberlo observado mientras estaba de vacaciones en Isla Canela, y destacaba en el cielo pese a la iluminación artificial de la zona. Pero ni de broma se parecía a la luna llena.

Como curiosidad final, en la web de la NASA hay un sencillo simulador que indica la posición de Marte y la Tierra en sus órbitas, en una fecha determinada (necesita el plugin de Java). Podéis ver que este año, el máximo acercamiento a Marte se producirá en diciembre, y no en agosto. También podéis comprobar, que no será «histórico» (no se produce en el punto donde las órbitas están más juntas).

15 comentarios:

  1. Donde dice "arco coseno", ¿no debería decir "arco seno"...?

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  2. Por cierto, que ese hoax lleva dando la vuelta por Internet ya tiempo, creo que desde el "encuentro" de 2003. Y en una de las primeras versiones, cómicamente, decía algo así como "con la ayuda de binoculares" [en letra pequeña] "Marte se verá como la Luna" [en letra muy grande y acompañado de fotos de ambos].

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  3. Anda que no está dando para nada este tema de Marte como la luna. Ya en 3 o 4 blogs explicando la "leyenda"...

    ¿¿También a los blogs os pasa como a las noticias en agosto?? jajaja

    Como siempre, gracias por este gran blog. Estoy aprendiendo mucho y deseando aprender más por mi cuenta, y eso que soy de letras.

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  4. Ricardo "Tío" W.28 agosto, 2007 08:29

    Puede ser que esto coincida con el eclipse de Luna que habrá y en la cual la Luna se verá de un color rojizo que es como me imagino que se vería Marte si estuviese más cerca. Por cierto, vivo en Chile y aquí se verá en pocas horas.

    Saludos. Este blog es uno de los que más me gusta leer.

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  5. Tienes razón Dalet. Ya lo he corregido.

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  6. Llevo días rondando por este blog... muy buenas explicaciones, muy didácticas. Enhorabuena!!

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  7. Ese hoax lleva mucho tiempo difundiendose, solo confunde a la gente que en algunos casos se habia preparado para tal evento, muy buena explicación gracias

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  8. Vamos, llega a ser marte como la luna y aullarían los peces...

    Como comentario al margen, te he dejado una cosa en El Lolaberinto (no me deja poner el enlace, pero es el que hay en mi firma), pásate a recogerla cuando quieras.

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  9. Echadle un vistazo a esta tira cómica de Kill Rates (cualquier parecido con Bill Gates es pura coincidencia, o esa dicen...): http://www.killrates.com/

    Un saludo

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  10. Vaya, Lola, me dejas en un compromiso :-)

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  11. Hola, completísima información cargada de datos; yo posteé también sobre el tema (http://miski-igla.blogspot.com/2007/08/marte-en-agosto-llegado-por-correo-con.html) porque me llegó el correo unos días antes de la fecha anunciada para el "gran" acontecimiento. Ya llevo varias entradas sobre este tipo de correos y lo curioso es que siempre me llegan de personas que se suponen con unos conocimientos mínimos y tienen estudios: parecen no darse cuenta de las exageraciones, errores e incoherencias de estos bulos.
    Un saludo a todos.

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  12. δ = 2 arc tg((1/2)d/D), esta no es la formula que utilizasten para el calculo del diametro aparente en tu comentario de 2005 sobre pich black, porque ahora se utiliza el arcsen?

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  13. Pues tienes razón. Es el arco tangente. Me fie demasiado de la Wikipedia, y no comprobé la fórmula. Ya está corregido (y curiosamente, en la Wikipedia también).

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  14. Sobra decir que hay miles de softwares en los que puedes simular la vision de la luna y marte en una fecha determinada, yo tengo Stellarium y la verdad es que puesdes corroborar que todo esto es una mala broma.. y peor aun, fue algo que paso hace mucho pero sigue pasando por "buena"

    Saludos

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  15. Incluso, a día de hoy, me sigue llegando este bulo. Y como no, simplemente he buscado (una vez más), este post para mandarlo como referencia. Ya lo he enviado unas cuantas veces.

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